7.2. Impresoras de impacto

Las impresoras de impacto son la tecnología más antigua en producción activa. Algunos de los fabricantes más grandes continuan produciendo, mercadeando y dando asistencia a las impresoras de impacto, partes y suministros. Las impresoras de impacto son las más funcionales en ambientes especializados donde los bajos costos de impresión son esenciales. Las tres formas más comunes de impresoras de impacto son matriz de puntos, margarita e impresoras en línea.

7.2.1. Impresoras de matriz de puntos

La tecnología detrás de las impresoras de matriz de puntos en bien simple. Se presiona el papel contra un tambor (un cilindro cubierto con una goma) y y es constantemente empujado a medida que prograsa la impresión. El cabezal de impresión movido electromagnéticamente se mueve a lo largo del papel y golpea la cinta de impresión situada entre el papel y el pin del cabezal de impresión. El impacto del cabezal contra la cinta imprime puntos de tinta en el papel lo que forma los carácteres legibles.

Las impresoras de matriz de puntos varían en resolución de impresión y calidad en general con 9 o 24 pines en los cabezales de impresión. Mientras más pines por pulgada, más alta la resolución de impresión. La mayoría de las impresoras de matriz de puntos tienen una resolución máxima de alrededor de 240 dpi o puntos por pulgada (en inglés, dots per inch). Mientras esta resolución no es tan alta como las que se pueden obtener con las impresoras de inyección de tinta o láser, hay una ventaja distintiva en las impresoras de impacto. Debido a que el cabezal de impresión debe golpear la superficie del papel con fuerza suficiente como para transferir la tinta desde la cinta hasta el papel, es ideal para ambientes que deben producir copias al carbón en documentos con múltiples partes. Estos documentos tienen carbón (u otro material sensible a la presión) en el lado interno y crea una marca en la página de abajo cuando se aplica presión. Los vendedores al detal y los pequeños negocios a menudo utilizan copias al carbón como recibos o facturas de ventas.

7.2.2. Impresoras margarita

Si ha trabajado con una máquina de escribir anteriormente, entonces entiende el concepto tecnológico subyacente en las impresoras de margarita. Estas impresoras tienen cabezales compuestos de ruedas metálicas o plásticas cortadas en pétalos. Cada pétalo tiene la forma de una letra (en mayúsculas y minúsculas), número o símbolo de puntuación. Cuando se golpea el pétalo contra la cinta de impresión, la forma resultante forza la tinta al papel. Las impresoras de margarita son ruidosas y lentas. No pueden imprimir gráficos y no pueden cambiar las fuentes tipográficas a menos que se reemplace físicamente la rueda de impresión. Con la llegada de las impresoras láser, las impresoras de margarita no son comunes en los ambientes computacionales modernos.

7.2.3. Impresoras en línea

Otro tipo de impresoras de impacto, de alguna manera similares a las impresoras de margarita, son las impresoras de línea. Sin embargo, en vez de una rueda de impresión, las impresoras de línea tienen un mecanismo que permite imprimir múltiples caracteres en la misma línea. El mecanismo puede utilizar un tambor de impresión grande que gira o una cadena de impresión rotativa. Cuando la cadena o el tambor rotan sobre la superficie del papel, los martillos electromagnéticos detrás del papel empujan el papel (junto con la cinta) en la superficie del tambor o cadena, marcando el papel con la forma del carácter en el tambor o cadena.

Debido a la naturaleza del mecanismo de impresión, las impresoras de línea son mucho más rápidas que las de matriz de puntos o de margarita. Sin embargo, tienden a ser bastante ruidosas, tienen capacidades limitadas para utilizar multiples fuentes tipográficas y a menudo producen calidad de impresión más baja que las tecnologías de impresión más recientes.

Debido a que las impresoras de línea son utilizadas por su velocidad, emplean papel de hojas continuas con perforaciones a los lados. Este arreglo permite la impresión continua a altas velocidades y desatendida, requiriendo paradas solamente cuando se acaba el papel.

7.2.4. Consumibles para las impresoras de impacto

De todos los tipos de impresoras, las impresoras de impacto tienen costos de consumibles relativamente bajos. Las cintas de impresora y el papel son los principales costos para estas impresoras. Algunas impresoras de impacto (usualmente las de matriz y de línea) requieren papel de hojas contínuas, lo cual puede incrementar un poco los costos de operación.